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科技會報

天文学家发现第二个周期性的「快速电波爆发」讯号源


FRB 121102

「快速电波爆发(Fast Radio Burst,简称 FRB)」是一种高能且短暂的电波脉冲,通常仅维持数毫秒的时间。再加上它们的发生相当地随机,天文学家多年来只知道有这样的现象存在,对于它的来源和成因却只有个大概的方向,详细情形依然是个谜团。

关于 FRB 的研究,第一个进展发生在 2012 年,当年发现的 FRB 121102 是第一个已知会重复发出脉冲的 FRB 来源。虽然没有一定的规律,但却帮助天文学家排除了超新星爆炸之类一次性的大规模事件。第二个进展则是发生在 2018 年,这年发现的 FRB 180916,是第一个周期性的 FRB 来源,不仅会重复发生,而且是以活动 4 天、休眠 12 天这样的频率出现,以天体来说算得上是极为频繁的,意味着 FRB 是一个快速且重复发生的现象。

而今次天文学家则是在长期分析之前的 FRB 121102 后,发现其实它还是有规律的,只是其活动期和休眠期分别长达 90 天与 67 天,才会在早期产生没有规律的假象。这长周期的规律,指向 FRB 可能与双星间的轨道运动有关,而是什么样的互动能在几毫秒内爆发出太阳数百万倍的能量,就是下一个要就研究的课题了。至少,现在科学家知道 FRB 是有规律性的现象后,就能回头去翻找过去发现的 FRB,看看它们有没有再次「爆发」,也能更好地找到它们的来源了吧。