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科技會報

NASA 再次延后 James Webb 太空望远镜至 2021 年 10 月


James Webb Telescope

NASA/Chris Gunn

哈伯太空望远镜的后继者,以一延再延出名的 James Webb 太空望远镜,这下似乎又因为技术上的困难和疫情的影响,而要再次延后了。NASA 在最近完成了「剩余工作与测试项目的风险分析」后,决定将目标发射日期由原先的 2021 年 3 月,延后到了 2021 年 10 月底。当然,届时是否能顺利发射,又是另一个未知数了。

James Webb 望远镜原定于 2018 年发射,后来先是延到了 2020 年 5 月,之后又再延到了 2021 年 3 月。这背后的原因,与 James Webb 特别的设计、以及该设计所导致的技术困难脱不开关系。和哈伯是以光学波段为主不同,James Webb 的感测器向着红外线的方向延伸了不少,因此为了避免太阳的热力干扰,在面向太阳的一面有着多片由矽和铝覆盖的薄膜。

同时,为了让望远镜直径达 6.5 公尺的主镜能装进火箭的整流罩里,整块反射镜是由多个小号的镜片组成,并且在发射时是「折叠」起来的。如何确保这个折叠的主镜和下面薄膜能顺利展开,对工程专家来说是个极伤脑筋的挑战。当然,目前正在肆虐美国的新冠疫情,对于顺利推动望远镜的进展,也没啥帮助。

James Webb 太空望远镜刚在四月时完成了主镜的测试,之后还有更多「更严苛的环境测试」要进行。如果一切顺利的话,它预计会在明年初折叠为发射状态,并运往法属圭亚那的库鲁进行与运载的 Ariane 5 ECA 火箭进行组装。