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NASA 繪製火星的地下「藏水圖」

水不僅是生存必需的物資,同時也可以用電解的方式產生氫氣和氧氧,作為火箭的燃料。無論是第一批抵達火星的探險家,又或是準備在火星定居的新移民,水冰存在的位置無疑都是最重要的資訊。為此,NASA 繪製了一張火星的「藏水圖」,來標記出地下水最為豐沛的地域。

這張圖其實主要是應用了水冰或水冰混合物,其在白天吸收地表熱力,或是在晚上散發熱力的速度,都與不含水冰的土壤不同。由於我們有諸如好奇號、或是之前的鳳凰號在火星地表上挖掘的實地數據做為比較基礎,科學家甚至可以從熱力的變化,去推斷水冰在表層底下的深度。由此,科學家繪製出了火星各處水冰潛藏的深度圖,發現接近表面的水冰大多位於中緯度地區,有些甚至可能離地表只有數公分,用個鏟子就能把它們挖出來。

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NASA 工程師在測試中將 SLS 的燃料箱推至結構的極限

在一個稍早的測試中,NASA 工程師將一個 SLS 的火箭主燃料箱放到了特製的測試架上,並且將其推到了結構的極限。這個液氫/液氧主燃料箱是以過去太空梭的橘色燃料箱為基礎演化而來,在SLS 火箭上位於中心的位置,在底下裝上四具RS-25 火箭引擎後就成了SLS的第一節火箭了。

為了模擬燃料箱可能受到的各種應力,測試台除了加壓內部之後,還會從下方向上頂,模擬火箭的推力,並且加入了水平向的剪力及扭力,模擬飛行中會受到的大氣環境。在這樣嚴苛的條件下,SLS 的燃料箱依然達到了正常壓力的 260% 才「繃開」,順利通過了測試。最終的結果與工程師推估的承載上限僅差

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NASA Parker Solar Probe 探測器的第一波科研成果出爐

八月傳回第一波科研資料的 Parker Solar Probe 探測器,經過了科學家的初步分析,已經產生出了第一波的四篇相關論文。在這個階段論文的內容更多是現象的描述,而尚不涉及背後成因的探討,但已經有不少出乎意外的觀測結果了。

首先,是地球附近的太陽磁場無論強度還是方向都很穩定,但在水星軌道內側,卻會有突發的磁極翻轉現象,通常在幾秒到幾分鐘間就會翻回來。這種激烈的磁極翻轉現象,可能與太陽風的加速機制有關,也為太陽的磁力如何協助將內部的能量傳導而出,提供了線索。第二個發現,是關於太陽風。從地球的觀測來說,太陽風是以太陽為中心,直線向四面八方吹出的,但由於太陽自身以高速在自轉,靠近太陽表面的太陽風勢必是以高速隨著太陽在轉動。這個側向的風力與直向的風力間的轉換原先科學家以為是非常漸進,但Parker 的測量結果顯示高速側向旋轉的風比預期的延伸更遠,同時由側向「轉正」的速度也比預期更快,形成一個不寬的轉換邊界。這個發現對於估計太陽自轉速度的長期變化,有著相當重大的意義。

第三個發現,是證實了塵粒的密度會隨著與太陽的距離的縮短而下降。長久以來,科學家就推測愈靠近太陽處,塵粒的密度會因為被太陽的高熱蒸發而降低,現在我們不僅有了直接觀測的證據,而且大概可以估計出距離太陽350~500 萬公里左右的範圍內,可能完全沒有塵粒的存在,都被太陽的高熱變成太陽風的原料了。 Parker

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NASA 的照片中發現印度 Vikram 月球著陸器的殘骸

九月初的時候,印度成為第四個登陸月球的國家的夢想,因為 Vikram 著陸器在降落過程中墜毀而夢碎。雖然印度太空機構ISRO 並沒有釋出任務Vikram 的任何照片,但據紐約時報報導,一位名為Shanmuga Subramanian 的印度工程師,靠著仔細比對NASA 的月球勘測軌道飛行器(LRO)在事發前與事發後所拍得的照片,標記出了Vikram 的撞擊地點,以及碎散一地的殘骸。

Vikram

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天文學家完成泰坦的全球地圖


天文學家完成泰坦的全球地圖 1

雖然說卡西尼探測器為了避免污染土星的衛星系統,已經在任務結束後燒毀在土星的大氣裡,但它在土星的13 年間,一共經過泰坦(土衛六)上百次之多,每一次的角度都不完全相同,使得它可以利用內建的雷達系統穿透厚厚的雲層,拼湊出一套完整、高分辨率的地表「地圖」。這項工作其實一直在進行當中,而現在我們則是有了卡西尼這趟旅程的最終成果。

據科學家統計,泰坦近 2/3 是平原,但當中接近赤道的 17% 是被「沙丘」所覆蓋。剩餘的地形當中,14% 是「丘陵」或「山地」,另有 1.5% 是與水文活動相關的侵蝕、沖積地型。以地表面積來說,僅1.5%